Lemmings je u februaru napunio trideset godina. Za tri decenije postojanja, studio DMA Design je u više navrata okrenuo gejming industriju naglavačke. Većini mlađih gejmera, međutim, ni ime studija ni ime igre neće mnogo značiti. No, ako dodamo da je studio vremenom evoluirao i da danas nosi ime Rockstar North, značaj će mnogima postati očigledan.

Lemmings su bili prvi samostalni projekat tada malog studija iz Dandija. U ovoj igri je osnovni zadatak spasavanje čopora leminga (inače vrsta poljskog miša) od propasti, tako što će prevazići raznorazne prepreke i savladati okruženje. Leminge inače bije glas da su suicidalni, iako to nije tačno. Na svakih par godina doživljuju populacioni bum, kada u velikom broju napuštaju staništa. Kao posledica tih često opasnih putovanja jedan broj njih pogine. Na osnovu te pojave formiran je utisak da su u pitanju bezglava stvorenja koja slepo prate stihiju pravo u provaliju. Igra polazi od tog koncepta i na njemu zasniva gejmplej, jer igrač na razne načine mora da se dovija kako bi spasao glodare od samih sebe.

Lemmings su bili tu znatno pre početaka GTA serijala, po kojima je taj studio poznat. Na neki način je od njih sve počelo. Igra se danas smatra jednom od najznačajnijih u istoriji video-igara, i dosad je inspirisala brojne portove (adaptacija igre za drugu platformu ili drugo računarsko okruženje), prodala više od 20 miliona primeraka, i nadahnula veliki broj nastavaka, spinofa, i duhovnih naslednika. Svojevremeno je čak ovekovečena i u vidu poštanske markice.

Samo stvorenje je nastalo na osnovu neprijatelja iz igre Blood Money. Plan je bio da postane osnova nove igre po imenu Walker, sličnog tipa (2D shooter), gde je trebalo da igra ulogu neprijatelja. Kako je otkriveno na (sada arhiviranom) blogu Majka Dejlija, suosnivača studija i dizajnera, koncept leminga nastao je postepeno, tako što su se članovi tima poigravali sa animacijama i izgledom simpatičnih stvorenja, i na kraju rešili da oko njih razviju igru.

Leminzi su sa veličine od 16×16 spali na 8×10 bita, što je omogućilo da na platformama poput Amige istovremeno prikažu veliki broj animiranih leminga, najviše sto. Za nivoe je korišćen tada popularan „DPaint” ili Deluxe Paint bitmap editor, a tim se potrudio da, pored kreativnosti u dizajnu komplikovanih i zahtevnih nivoa, uvedu i jednostavnije nivoe na početku, kako bi igrači mogli da nauče osnove gejmpleja pre nego što se sretnu sa kompleksnim izazovima.

Na mehaničkom nivou, igra je jednostavna. Igrač kontroliše leminge i sprovodi ih kroz nivoe pune raznih prepreka i opasnosti: tu su provalije, lava, opasne ivice… Cilj igre je da se spase što veći broj leminga pre nego što istekne vreme. Nivoi su grupisani po težini, i na svakom nivou postoji određen broj dostupnih veština, zadato vreme i broj leminga koji moraju da se spasu.

U tu svrhu su igraču dostupni samo leminzi i ono što oni mogu da urade. Svakom lemingu može da se dodeli neka od osam „veština”: mogu da postanu penjači, padobranci, bombarderi, blokatori, graditelji, rudari, kopači ili razbijači. Kombinacijom tih veština, leminzi mogu da se slobodno kreću po prostoru, kopaju horizontalne ili vertikalne tunele, prave stepenice, raznose sve oko sebe, penju se i spuštaju, itd.

Tako jednostavan gejmplej je efektan zbog toga što zahteva strateško razmeštanje dostupnih resursa. Leming koji ostane bez radnog zadatka bezglavo će lutati po krajoliku i najverovatnije upasti u prvu rupu, ili se odvojiti od grupe i survati se s ivice ekrana. Igrač konstantno mora da pazi šta se dešava sa leminzima koje vidi, da pauzira igru i razmatra stanje na nivou koji treba da pređe i planira naredne korake.

Pažnja koju im igrač pritom poklanja investira ga u njihovo spasenje. Tako se od jednostavnog i apstraktnog zadatka kliktanja po ekranu i čovečuljaka koji se mrdaju stvara logička zagonetka s velikim brojem varijacija, što već decenijama zaokuplja maštu igrača. Proces potpomažu simpatične animacije, kao i sami leminzi. Spasavanje tih sićušnih glodara lako postaje plemenit zadatak, pa nas i ta privrženost nagoni da se prepustimo igri.

Postoji još jedna sfera u kojoj je igra Lemmings bila naročito efektna – sloboda i interakcija. Kako je u jednom intervjuu za IGN istakao suosnivač DMA Design i jedan od tvoraca igre, Dejvid Džouns, u suštini njegovog pristupa dizajnu video-igara je nelinearnost: „…prosto volim igre koje su otvorene; možeš da isprobavaš stvari, da ideš gde god hoćeš… Vraćajući se na Lemmings, pa bilo je mnogo, mnogo načina da se reše problemi.”

Veštine i pravila koja su usvojena na početku, mogli su da se kombinuju na različite neočekivane načine, i ti inventivni potezi kasnije su mogli da budu neophodni za prelazak težih nivoa. Ovaj princip, oko kojeg je konstruisana čitava igra, može se videti na jednostavnom primeru. Leming blokator služi da prepreči put leminzima i spreči ih da lutaju uokolo, ali kada leming postane blokator i smesti se negde, posle toga više ne može da se makne. Nije bilo ništa lakše nego ih ubiti na završetku nivoa, ali su kasnije čak i oni morali da budu spaseni.

U članku koji se bavi nastankom Lemmings-a prenosi se i deo intervjua s Dejlijem, koji je pojasnio ovaj koncept: „Bilo je nezgodno, ali izvodljivo. U suštini, trebalo je da uzmeš kopača, rudara ili razbijača i prokopaš zemlju pod njihovim nogama, i onda na brzinu podigneš strukturu, jer to će sprečiti kopača ili rudara da padne i spasti i njih. Blokator bi pao i vratio se u prvobitno stanje kada ne bi imao tle pod nogama.” Dizajneri nisu želeli da naprave prostu komandu za resetovanje leminga, jer je princip maštovite kombinacije dostupnih sredstava bio utkan u suštinu igre.

Sve ove odlike danas spadaju u azbuku savremenog game dizajna: briga za interakciju igrača sa svetom igre, velika pažnja posvećena dizajnu nivoa i njihovoj progresiji, dobro odabrani i funkcionalni elementi mehanike igre, inovativan audio dizajn, i mogućnost ponovnog igranja na nove, neočekivane i neisprobane načine.

Mogli bismo reći da savremene igre poput Minecraft-a mnogo duguju elementima i principima Lemmings-a, kao i da bi mnoge druge igre bile mnogo bolje kada bi primenile iste principe.